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samedi 16 juin 2012

Une seconde (poétique) de plus dans notre vie


Le 30 juin, après 23h59 et 59 secondes, il ne sera non pas 00h00 et 0 seconde mais 23h59 et 60 secondes. Une journée de 86 401 secondes ? C’est la faute de la seconde intercalaire.
Instaurée en 1972, la seconde intercalaire est à la rotation de la Terre sur elle-même ce que l’année bissextile est à sa rotation autour du soleil : un recalage entre deux mesures différentes.

Temps atomique et temps universel

Le temps que marquent nos montres est basé sur le Temps universel coordonné (UTC), plus ou moins le décalage horaire. Cette mesure très précise est calculée à partir d’un réseau mondial d’horloges atomiques : c’est le Temps atomique international (TAI).
Mais avant tout, quand on pense à la définition d’une heure, nous parlons du 24edu temps nécessaire à la Terre pour effectuer une rotation sur elle-même : c’est le Temps universel (UT).
Le Terre ne tournant pas à une vitesse constante, cette dernière mesure est pour le moins imprécise. Lors de sa définition en 1956 le temps atomique fut déclaré comme égal au temps universel.

En attendant le changement d’heure en 2600

Mais rapidement le système montra ses limites et en 1972 il fallut instaurer le temps universel coordonné pour prendre en compte ce décalage. UTC étant par définition toujours à moins de 0,9 seconde de UT, les physiciens de l’observatoire de Paris décrètent de manière occasionnelle qu’une seconde intercalaire doit être ajoutée ou enlevée, soit à la fin du mois de juin soit à la fin du mois de décembre.
Depuis 1972, les secondes ont toujours été ajoutées et jamais retranchées.
Cette seconde en trop pouvant causer des problèmes aux systèmes informatiques, les scientifiques étudient la possibilité de la remplacer par un décalage d’une heure... deux fois par millénaire environ. Si nous changions de système, la première heure intercalaire serait aux alentours de 2600.

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